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Le poète grec Homère est né entre le 12e et le 8e siècle avant J.-C., probablement quelque part sur la côte de l’Asie mineure.

Le poète épique grec à qui l’on attribue les récits épiques de « L’Iliade » et « L’Odyssée » est une énigme pour ce qui est des événements réels de sa vie. Certains chercheurs pensent qu’il s’agit d’un seul homme ; d’autres pensent que ces histoires emblématiques ont été créées par un groupe. Une variation de l’idée de groupe est due au fait que les contes étaient une tradition orale et qu’Homère recueillait les histoires et les récitait ensuite de mémoire.

Le style d’Homère, quel qu’il soit, relève davantage de la catégorie des poètes ménestrels ou des baladins, par opposition à un poète savant issu d’un moment de ferveur littéraire, comme Virgile ou Shakespeare. Les histoires comportent des éléments répétitifs, presque comme un refrain ou une rengaine, ce qui suggère un élément musical.

Cependant, les oeuvres d’Homère sont désignées comme de la poésie épique plutôt que lyrique, qui était à l’origine récitée avec une lyre à la main, dans la même veine que les performances parlées.

De nombreuses spéculations entourent la date de naissance d’Homère en raison du peu d’informations réelles à son sujet. On suppose que sa date de naissance se situe entre 750 et 1200 avant J.-C., mais d’autres pensent que le style poétique de son œuvre indique une période beaucoup plus tardive.

L’historien grec Hérodote (vers 484-425 av. J.-C.), souvent appelé le père de l’histoire, situe Homère plusieurs siècles avant lui, vers 850 av. J.-C.

Le lieu exact de la naissance d’Homère ne peut être localisé, ce qui n’empêche pas les chercheurs de tenter de le faire. Elle a été identifiée comme étant en Ionie, à Smyrne ou, en tout cas, sur la côte de l’Asie Mineure ou sur l’île de Chios. Mais sept villes revendiquent Homer comme leur fils natif.

Certaines de ces affirmations sont toutefois fondées. Le dialecte dans lequel « L’Iliade » et « L’Odyssée » sont écrits est considéré comme du grec asiatique, plus précisément de l’ionien.

Ce fait, ainsi que les fréquentes mentions de phénomènes locaux tels que des vents forts soufflant du nord-ouest en direction de la Thrace, suggère, selon les spécialistes, une familiarité avec cette région qui ne pouvait que signifier qu’Homère en était originaire.

Le dialecte contribue à raccourcir sa durée de vie en coïncidant avec le développement et l’utilisation de la langue en général, mais « L’Iliade » et « L’Odyssée » étaient si populaires que ce dialecte particulier est devenu la norme pour une grande partie de la littérature grecque à l’avenir.

Pratiquement tous les aspects biographiques attribués à Homère sont entièrement dérivés de ses poèmes. On pense qu’Homère était aveugle, en se basant uniquement sur un personnage de « L’Odyssée », un poète/mineur aveugle nommé Demodokos.

Une longue disquisition sur la façon dont Démodokos a été reçu lors d’une réunion et a régalé l’auditoire de musique et d’histoires épiques de conflits et de héros qui ont reçu beaucoup d’éloges a été interprétée comme un indice d’Homère sur ce qu’était sa propre vie. En conséquence, de nombreux bustes et statues ont été sculptés d’Homère avec des cheveux épais et bouclés, une barbe et des yeux aveugles.

« Platon nous dit qu’à son époque, beaucoup croyaient qu’Homère était l’éducateur de toute la Grèce. Depuis lors, l’influence d’Homère s’est étendue bien au-delà des frontières de l’Hellas [Grèce]… ».

Werner Jaeger a écrit dans Paideia : The Ideals of Greek Culture. Il avait raison. L’Iliade et l’Odyssée ont fourni non seulement des graines mais aussi des engrais pour presque tous les autres arts et sciences de la culture occidentale. Pour les Grecs, Homère a été le parrain de leur culture nationale, racontant leur mythologie et leur mémoire collective dans des récits riches et rythmés qui ont imprégné l’imaginaire collectif.

1) L'Odyssée

L'Odyssée est un poème épique grec composé de 24 chants, attribué au poète grec Homère.

On pense qu'il a été composé au 8e siècle avant Jésus-Christ dans les colonies grecques de la côte ouest de l'Asie mineure (l'actuelle Turquie asiatique). Selon d'autres auteurs, l'Odyssée a été achevée au 7e siècle avant J.-C. à partir de poèmes qui ne décrivaient que des parties de l'oeuvre réelle.

Il a été écrit à l'origine dans ce qui a été appelé le dialecte homérique. Il raconte le retour chez lui, après la guerre de Troie, du héros grec Ulysse. Après avoir passé dix ans à combattre, Ulysse met dix autres années à revenir sur l'île d'Ithaque, dont il était le roi. Pendant ce temps, son fils Télémaque et sa femme Pénélope doivent tolérer dans leur palais les prétendants qui cherchent à la fiancer (car ils croyaient déjà Ulysse mort), tout en consommant les biens de la famille.

2) L’Iliade

L'Iliade est une épopée grecque, traditionnellement attribuée à Homère. Composé en hexamètres dactyliques, il comporte 15693 vers (divisés par les rédacteurs, même dans l'Antiquité, en 24 chants ou rhapsodies) et son intrigue tourne autour de la colère d'Achille.

Il raconte les événements de 51 jours de la dixième et dernière année de la guerre de Troie. Le titre de l'œuvre dérive du nom grec de Troie, Ιlión.

L'Iliade et l'Odyssée ont été considérées par les Grecs de l'époque classique et par les générations suivantes comme les compositions les plus importantes de la littérature grecque antique et ont servi de base à la pédagogie grecque. Toutes deux font partie d'une série plus vaste de poèmes épiques d'auteurs et de longueurs différents, appelée le cycle de Troie ; cependant, des autres poèmes, seuls des fragments ont survécu.